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Shibam Hadramaut: la Manhattan del desierto (Yemen)

Yemen

La ciudad yemenita de Shibam Hadramaut está situada en un valle plagado de palmeras llamado Wadi Hadramaut; una zona remota y aislada del Yemen. La ciudad (no la debemos confundir con otra ciudad llamada Shibam, situada al norte del país cerca de Sana’a) se encuentra ubicada a 25 Km. al oeste de Sey’un, al sur del país.

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Shibam Hadramaut fue el primer lugar de Yemen declarado Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO en el año 1982. La ciudad vieja de Shibam Hadramaut está rodeada por una muralla fortificada y defensiva de 9 metros de altura construida con ladrillos de adobe y que protege unos 433 edificios de barro que están considerados los primeros rascacielos construidos del mundo. Su planificación urbanística, dispuesta en vertical, es una de las mejores y más antiguas de su estilo que aún se conserva, aunque ahora está en peligro.

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De la primera época constructiva (siglo III a.C.) no se ha conservado ningún resto constructivo, su mezquita es uno de los edificios más antiguos de la ciudad fechada en el siglo X. A pesar de no haber conservado aquellos primeros edificios (las torres más antiguas datan del siglo XVI), Shibam Hadramaut es una de las pocas ciudades históricas del mundo árabe, que se ha mantenido tal como fue ideada originariamente. La ciudad es una auténtica manzana de rascacielos construidos con ladrillos de barro que alcanzan hasta 30 metros de altura. Estas impresionantes estructuras son conocidas con el nombre de bayt o torres-vivienda. 

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La altura de las viviendas de Shibam Hadramaut hace referencia al prestigio social de sus habitantes y se alzan también a modo de torres de vigía, ya que la ciudad se encuentra en plena ruta de las antiguas caravanas de incienso y especias. Mientras la parte baja de las viviendas carece de aberturas para impedir ataques y asedios, desde los tejados y terrazas encaladas de los que fueron los rascacielos de barro mejor conservados de Yemen, se puede contemplar el amplio horizonte de su inmenso palmeral; un vergel de varios kilómetros de anchura, con más de un millón de palmeras. 

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Conocida con el nombre de la Manhattan del desierto, Shibam Hadramaut parece una isla naufragada en medio de un mar de arena. Fue construida con ladrillos a base de una mezcla de adobe y paja cortada que eran secados al sol, en la actualidad, esta técnica constructiva aún se sigue utilizando en Yemen y es posible ver a los hombres doblando la espalda durante horas bajo un sol abrasador, rellenando los moldes de madera con la mezcla. Los edificios de Shibam Hadramaut se alzan sobre un rectángulo de medidas casi perfectas de 1/2 Km2 de extensión y donde habitan unas 7.000 personas. Sus rascacielos, de entre 6 y 8 pisos de altura, han sido rozados por el viento y la arena durante más de 6 siglos, desgastando sus líneas rectas y suavizando sus formas. 

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Los habitantes han mantenido los edificios de Shibam Hadramaut recubriéndolos anualmente con nuevas capas de adobe fresco. Reconstruyendo estas centenarias estructuras de la misma manera que hicieron sus ancestros durante siglos, pero el conflicto bélico que sufre Yemen desde el 2015, las lluvias torrenciales que azotan la región en los últimos años y el no poder realizar medidas de conservación por parte de la UNESCO y organismos internacionales, están llevando al límite a esta joya urbanística yemenita, única en el mundo. Si no ponemos remedio, pronto Shibam Hadramaut se convertirá en un espejismo de barro.

Artículo de viajes actualizado en agosto del 2020.

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